¿Qué es el aceite de palma?

El aceite de palma es un aceite de origen vegetal que se obtiene de la fruta de la palma (Elaeis guineensis). La palma es originaria de África occidental, de ella ya se obtenía aceite hace 5.000 años, especialmente en la Guinea Occidental de donde pasó a América, introducida después de los viajes de Colón y en épocas más recientes fue introducida a Asia. El cultivo en Malasia es de gran importancia económica, provee la mayor cantidad de aceite de palma y sus derivados a nivel mundial.

 

El fruto de la palma es ligeramente rojo, al igual que el aceite embotellado sin refinar. El aceite crudo de palma es una rica fuente de vitamina A y de vitamina E. Actualmente es el segundo tipo de aceite con mayor volumen de producción, después del aceite de soya.

¿Dónde están las plantaciones?

 

Las grandes plantaciones de palma se encuentran en Centroamérica, América del Sur, África occidental, Tailandia, Indonesia, Malasia y Papúa Nueva Guinea.

Los mayores productores en América del Sur son Colombia, Ecuador y Brasil, siendo Colombia el principal productor de aceite de palma. A nivel mundial, ocupa el quinto lugar con más de 350.000 hectáreas cultivadas y cerca de 1.200.000 toneladas producidas. En Indonesia está el 53% y en Malasia el 32%.

 

Durante el último tiempo se ha registrado un marcado aumento en la producción de aceite de palma en otras partes del mundo. La mayor parte del volumen adicional se genera en el sur y centro de América (3,4 millones de toneladas), Tailandia (1,8 millones de toneladas) y África Occidental (2,4 millones de toneladas).

Cómo afecta a la flora y fauna

 

En muchas ocasiones las plantaciones de palma se implantan tras la destrucción de grandes extensiones de selvas tropicales. La degradación y quema de los bosques de turberas de Indonesia causan al año la emisión de 1800 millones de toneladas de gases de efecto invernadero. en Indonesia. Esta destrucción acelera el cambio climático y lleva a especies amenazadas, como el orangután o el tigre de Sumatra, al borde de la extinción.

Efectos del uso del aceite de palma

  • Deforestación de bosques y selvas tropicales.

  • Desplazamiento y/o explotación de indígenas y pobladores de los lugares.

  • Destrucción de más del 90% del hábitat de los orangutanes de Borneo y Sumatra.

  • Pérdida de biodiversidad

  • Destrucción del hábitat de chimpancés, gorilas y mandriles.

  • La quema produce humo tóxico que acelera el calentamiento global.

Aceite de palma sustentable

Debido a la alta demanda del aceite de palma y tras ver los grandes problemas que estaba generando la plantación y deforestación de estos árboles, un grupo de empresas y organizaciones no gubernamentales crearon la primera norma de sustentabilidad para certificar la producción y el uso de aceite de palma en 2014 . Así se formó la mesa redonda sobre Aceite de Palma Sustentable (RSPO).

Por normativa europea todos los productos comercializados deben indicar el origen botánico de sus grasas vegetales, por lo que en el etiquetado debe aparecer la utilización del aceite de palma o palmiste.

 

La actual norma sobre el etiquetado en los alimentos de la Unión Europea limitó la expresión “aceites vegetales”, que hasta hace algún tiempo era habitual encontrar en las listas de ingredientes.

En Chile no existe una normativa como esta que limite o regule el uso del aceite de palma en el país.